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Une infection menace la survie du plus gros perroquet du monde, le kakapo

Trois kakapos photographiés en 2012 en Nouvelle-Zélande. [ AFP PHOTO / New Zealand Department of Conservation / Don Merton]
Menace existentielle sur le plus gros peroquet du monde, le kakapo / Le Journal horaire / 37 sec. / le 13 juin 2019
Une épidémie frappe durement le plus gros perroquet du monde, le kakapo, ont annoncé jeudi des scientifiques. Cette espèce propre à la Nouvelle-Zélande est menacée de disparition.

L'une des dernières populations de kakapos, vivant sur l'île de la Morue, une terre isolée dans le sud de la Nouvelle-Zélande, a été frappée par une infection respiratoire fongique appelée aspergillose, a indiqué le Département chargé de la conservation (DOC).

Sept perroquets en sont morts, dont deux adultes, et 36 reçoivent un traitement, selon le DOC. Cela représente une perte énorme pour une espèce qui compte moins de 150 spécimens adultes. "L'aspergillose a un impact dévastateur sur le kakapo", écrit jeudi le DOC dans un communiqué.

Incapable de voler

Cette nouvelle menace intervient alors qu'il y a quelques semaines, les scientifiques se réjouissaient d'une saison de reproduction exceptionnelle pour cet oiseau nocturne incapable de voler, aussi appelé perroquet-hibou, que l'on a cru éteint.

Grâce à des efforts sur plusieurs décennies, le nombre de kakapos - une cinquantaine dans les années 90 - avait  progressé légèrement. Mais le DOC se consacre aujourd'hui à sauver les oiseaux infectés par l'aspergillose.

ats/pym

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Habitudes reproductives restrictives

Le kakapo, dont le nom signifie perroquet de nuit en maori, était autrefois si commun qu'un explorateur européen avait dit qu'on pouvait les faire tomber des arbres comme des pommes.

Mais ils ont disparu peu à peu en raison de l'introduction de prédateurs comme des chats et chiens et en raison de leurs habitudes reproductives restrictives: ils ne s'accouplent que tous les deux à quatre ans, lorsque le rimu, un arbre indigène à la Nouvelle-Zélande, donne beaucoup de fruits.