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La sonde "Hope" des Emirats se place en orbite autour de Mars

La sonde émiratie "Al-Amal" a été lancée avec succès vers Mars. [MITSUBISHI HEAVY INDUSTRIES - Keystone/EPA]
Après sept mois de voyage, la sonde "Hope" des Emirats s'approche de Mars / La Matinale / 1 min. / le 9 février 2021
Les Emirats arabes unis ont réussi à placer leur sonde "Hope" autour de l'orbite de Mars. Ils deviennent ainsi le premier pays arabe à atteindre la planète rouge au terme d'une délicate manoeuvre.

"Au peuple des Emirats arabes unis, aux nations arabes et musulmanes, nous annonçons l'entrée réussie en orbite autour de Mars. Dieu soit loué", a déclaré le responsable du projet de la mission. En direct du centre spatial à Dubaï, il a exprimé son soulagement à l'instar des ingénieurs présents.

"Ce que vous avez accompli est un honneur pour votre nation. Je tiens à vous féliciter", leur a lancé Mohammed ben Zayed, prince héritier d'Abou Dhabi et homme fort des Emirats, riche pays du Golfe.

Etudier le climat de mars

La sonde, conçue pour percer les secrets du climat martien, sera le premier des trois engins spatiaux devant atteindre Mars en février. Outre les Emirats, la Chine et les Etats-Unis ont lancé des engins en juillet, profitant d'une période où la Terre et Mars sont les plus proches.

Contrairement aux missions chinoise Tianwen-1 et américaine Mars 2020, "Hope" ne se posera pas sur la planète rouge. Elle doit utiliser trois instruments scientifiques pour surveiller l'atmosphère martienne et devrait commencer à transmettre des informations en septembre, des données auxquelles les scientifiques du monde entier auront accès.

Manoeuvre délicate

La mise en orbite de "Hope" ("Amal" en arabe, "Espoir" en français) autour de Mars coïncide avec le 50e anniversaire en 2021 de l'unification des sept émirats au sein de la fédération des Emirats arabe unis. Tous les monuments du pays seront éclairés en rouge la nuit.

"Hope" a commencé une manoeuvre de 27 minutes à 16h30 (heure suisse) consistant à ralentir suffisamment pour être tirée par la gravité martienne, la partie la plus difficile de la mission, selon des responsables. La sonde a tourné et mis à feu ses six puissants propulseurs pour ralentir sa vitesse de 121'000 km/h à environ 18'000 km/h.

"Vingt-sept minutes à l'aveugle détermineront le sort de sept années de travail", a tweeté en début de semaine la présidente de l'Agence spatiale des Emirats et ministre d'Etat chargée des technologies avancées.

ats/vajo

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"Objectif plus grand"

"Ce projet est très important pour la nation, pour toute la région et pour la communauté scientifique et spatiale mondiale", a plus tôt déclaré à l'AFP Omran Sharaf. Selon lui, l'objectif est "beaucoup plus grand" que le seul fait d'atteindre Mars.

Si la sonde est conçue pour fournir une image complète de la dynamique météorologique de la planète, elle constitue également un pas vers un objectif beaucoup plus ambitieux: l'établissement d'une colonie humaine sur Mars dans un délai de 100 ans.

En plus de consolider leur statut d'acteur régional clé, les Emirats souhaitent que le projet serve de source d'inspiration pour la jeunesse arabe, dans une région qui fait plus souvent la une pour ses conflits dévastateurs et ses crises politiques que pour ses prouesses scientifiques.

Pour marquer ce moment historique, des images de deux lunes de Mars - Phobos et Deimos - ont été projetées dans le ciel de Dubaï, pour permettre de "voir ce que la sonde voit", selon le bureau en charge des médias de l'émirat.