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Décès de l'ancien conseiller fédéral neuchâtelois René Felber

Décès du conseiller fédéral René Felber à 87 ans. Le Neuchâtelois s'est battu pour que la Suisse se rapproche de l'Europe. [RTS]
Décès du conseiller fédéral René Felber à 87 ans. Le Neuchâtelois s'est battu pour que la Suisse se rapproche de l'Europe. / 19h30 / 1 min. / le 19 octobre 2020
L'ancien conseiller fédéral neuchâtelois René Felber est décédé à l'âge de 87 ans, annonce dimanche le journal Arcinfo. Cette information a été confirmée à la RTS par le Parti socialiste neuchâtelois.

René Felber est le premier conseiller fédéral à avoir plaidé ouvertement pour l'adhésion de la Suisse à l'UE. Il avait reconnu que la question européenne ne se pose pas seulement en termes économiques, mais bien politiques et existentiels.

C'est sous son impulsion et celle de son collègue vaudois Jean-Pascal Delamuraz que le Conseil fédéral a demandé en mai 1992 l'ouverture de négociations en vue d'une adhésion à l'UE  - demande gelée, puis retirée depuis.

Pour René Felber et une petite majorité du gouvernement de l'époque, le traité sur l'Espace économique européen (EEE) ne devait être qu'une étape sur le chemin de l'adhésion. Avec Jean-Pascal Delamuraz, il s'est fortement engagé dans la campagne passionnée sur l'EEE. Mais le message des deux Romands a mal passé en Suisse alémanique et au Tessin. Le non du 6 décembre 1992 a été le principal échec de la carrière de René Felber.

Bouleversements

De manière générale, René Felber a accentué la politique d'ouverture de son prédécesseur Pierre Aubert, un autre socialiste neuchâtelois. Il l'a fait dans une période de bouleversements mondiaux, marquée notamment par la chute des régimes communistes en Europe de l'Est et la dislocation de l'URSS. La Suisse a été parmi les premiers pays à reconnaître et à coopérer avec les nouveaux Etats d'Europe centrale et orientale.

Après la fin de la guerre froide, il a relativisé la neutralité avec pragmatisme. Ainsi, la Suisse a participé pour la première fois aux sanctions de l'ONU lors de la guerre du Golfe, puis du conflit yougoslave. Elle a aussi commencé à prendre part aux missions de paix de l'ONU, notamment à Chypre, au Liban, en Namibie et au Sahara occidental.

Président de la Confédération en 1992, René Felber a quitté le Conseil fédéral au printemps suivant. Après l'ablation d'une tumeur maligne à la vessie en 1991, il n'avait pas récupéré tous ses moyens et ne se sentait plus en mesure d'assumer pleinement ses charges. Cette démission lui a permis de "sauver sa peau", a-t-il déclaré plus tard.

>> Ecouter l'hommage de l'ancien conseiller national Francis Matthey (PS/NE):

Francis Matthey.  [LUKAS LEHMANN/keystone]LUKAS LEHMANN/keystone
Décès de l'ancien conseiller fédéral neuchâtelois René Felber / La Matinale / 1 min. / le 19 octobre 2020

Carrière classique

René Felber est né le 14 mars 1933 à Bienne. Il a suivi le parcours classique de l'homme politique suisse, en accédant successivement aux trois niveaux de responsabilité de l'Etat.

Sa carrière politique dans les rangs socialistes a commencé en 1960 au parlement communal du Locle, ville dont il a été le président de 1964 à 1980. Il a siégé au Grand conseil neuchâtelois de 1965 à 1976 et au Conseil national de 1967 à 1981, comme chef du groupe socialiste pendant les derniers mois.

Après 16 ans à la tête du Locle, René Felber a poursuivi sa carrière gouvernementale au Conseil d'Etat neuchâtelois. Il y a dirigé le Département des finances et des cultes de 1981 à 1988.

>> Le témoignage de l'ancien ambassadeur François Nordmann:

Décès du conseiller fédéral René Felber: le témoignage de l'ancien ambassadeur François Nordmann. [RTS]
Décès du conseiller fédéral René Felber: le témoignage de l'ancien ambassadeur François Nordmann. / 12h45 / 2 min. / le 19 octobre 2020

ats/gma

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De multiples hommages

Dans un communiqué, le Conseil fédéral dit avoir appris "avec tristesse" le décès de René Felber, qui s'était "inlassablement engagé pour une Suisse ouverte". Et le texte de poursuivre: "René Felber n'était pas qu'un politicien, un enseignant et un expert en politique étrangère. C’est un homme qui a consacré sa vie à créer du lien pour dépasser les frontières."

Le refus du peuple le 6 décembre 1992 a été un moment particulièrement difficile pour lui. Et ce d’autant qu’il était président de la Confédération cette année-là, rappelle le communiqué du gouvernement.

Le Parti socialiste suisse a lui salué une vie d'engagements successifs: "René Felber restera un des grands noms du socialisme en Suisse", a déclaré Cédric Wermuth, co-président du PSS, cité dans un communiqué diffusé lundi. Enseignant de formation, l'ex-conseiller fédéral a su "tout au long de sa vie faire preuve de pédagogie, d'écoute et de respect. Ses adversaires politiques ont souvent loué son talent d'orateur et son écoute attentive des opinions divergentes".

Le Conseil d'Etat neuchâtelois relève de son côté la profonde humanité et l'ouverture d'esprit de l'ex-conseiller fédéral et le fait qu'il "a fait briller et fait rayonner le canton de Neuchâtel au niveau national et au-delà".

"Durant son passage au Conseil fédéral, René Felber aura fait progresser l’ouverture internationale de la Suisse. Il a rendu la politique de neutralité plus flexible et s’est assuré la sympathie d’une large majorité des Romands par son engagement pour l’EEE", a indiqué le Conseil d'Etat.