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La neige se fait toujours plus rare en Suisse, sur le Plateau et en altitude

Des satellites montrent la disparition de la neige en Suisse. [RTS]
Des satellites montrent la disparition de la neige en Suisse. / 19h30 / 2 min. / le 12 septembre 2018
Symbole des montagnes helvétiques, la neige se fait de plus en plus rare en Suisse, autant sur le Plateau qu'en altitude, confirme mercredi une étude de l'Université de Genève (UNIGE).

Les chercheurs ont pu comparer l'enneigement dans le temps sur l'ensemble de la Suisse grâce à des données satellitaires et à un nouvel outil développé par l'Office fédéral de l'environnement, le Swiss Data Cube (voir ci-dessous).

Le constat est sans appel: alors que les zones où il ne neige que peu voire pas du tout couvraient 36% du territoire au cours de la décennie 1995-2005, elles se sont étendues à 44% entre 2005 et 2017. Ce phénomène est probablement lié au réchauffement climatique, relève l'UNIGE.

Le changement de la couverture neige entre les deux périodes étudiées, en vert où une augmentation a été constatée, en rouge où une diminution est visible. [Gregory Giuliani - Unige]Le changement de la couverture neige entre les deux périodes étudiées, en vert où une augmentation a été constatée, en rouge où une diminution est visible. [Gregory Giuliani - Unige]

Les neiges éternelles en recul

En altitude aussi, l'analyse aboutit à un résultat inquiétant. La zone des neiges éternelles, qui couvrait 27% du territoire entre 1995-2005, s'est réduite à 23% dix ans plus tard. Cette perte représente 2100 km2, sept fois la superficie du canton de Genève.

"Les conditions de faible enneigement qui prévalent sur le Plateau gagnent peu à peu du terrain dans le Jura et les Alpes, un phénomène particulièrement visible dans la Vallée du Rhône", note l'un des chercheurs.

6500 images satellitaires sur 34 ans

Concrètement, les chercheurs de l'UNIGE ont examiné les images des trois satellites américains du programme d'observations de la Terre Landsat et celles du satellite européen Sentinel-2. Ils les ont regroupées dans le Swiss Data Cube et ont ainsi pu comparer l'enneigement dans le temps sur l'ensemble de la Suisse.

Les chercheurs ont ainsi empilé l'équivalent de 6500 images satellitaires couvrant 34 années dans le Swiss Data Cube. Un exploit que seule une politique d'open data a rendu possible, relève l'UNIGE. Acheter ces images à leur valeur marchande aurait coûté plus de 6 millions de francs.

Les données du Swiss Data Cube sont aussi accessibles au grand public. Un visualiseur intégré au site swissdatacube.org offrira la possibilité de comparer facilement les données pour des zones précises du territoire à différentes époques afin de pouvoir appréhender les évolutions en cours.

>> Interview du nivologue Robert Bolognesi dans le 19h30:

Robert Bolognesi, nivologue "Depuis plusieurs années on observe le retrait de la neige et la disparition des glaciers." [RTS]
Robert Bolognesi, nivologue "Depuis plusieurs années on observe le retrait de la neige et la disparition des glaciers." / 19h30 / 2 min. / le 12 septembre 2018

ats/mh/boi

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Une neige importante... pour l'eau et la végétation

Au-delà des enjeux économiques liés au tourisme, le faible enneigement pose aussi des questions préoccupantes concernant les risques en matière d'inondation et d'approvisionnement en eau. La neige joue en effet un rôle de stockage d'eau. Elle la retient en hiver et la libère au printemps et en été.

Par ailleurs, "la neige est importante pour la végétation, car elle protège celle-ci du gel", note dans le 19h30 Robert Bolognesi. Le nivologue ajoute que l'"on constate le changement climatique chez nous avec ces petits indices".