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La sonde Hayabusa atteint un astéroïde pour étudier la vie

La fusée japonaise H-2A qui a transporté Hayabusa 2. [EPA/JAXA - Keystone]
La fusée japonaise H-2A qui a transporté Hayabusa 2. [EPA/JAXA - Keystone]
La sonde spatiale japonaise Hayabusa 2 est arrivée mercredi à proximité de sa cible, un astéroïde, où elle doit prélever des informations sur la naissance du système solaire et l'origine de la vie.

A 2h35 heure suisse, l'engin spatial s'est stabilisé à 20 kilomètres de Ryugu, qui se situe actuellement à environ 280 millions de kilomètres de notre planète, a annoncé l'agence spatiale japonaise (JAXA).

Il va désormais maintenir cette distance le temps de remplir son objectif scientifique, dont le point d'orgue est de jeter violemment sur Ryugu un projectile pour provoquer un choc en surface et collecter les poussières ainsi créées.

Un astéroïde de forme cubique

Les premières photographies prises à 40 kilomètres de Ryugu par Hayabusa 2 ont enthousiasmé le directeur de la mission. "Les cratères sont visibles, les rochers aussi, et la structure géographique semble varier d'un endroit à l'autre", a commenté Yuichi Tsuda.

Ryugu, qui doit son nom à un château mythique d'un conte populaire japonais, était présenté initialement comme ayant une forme sphérique, mais il s'avère être différent, proche du cube, souligne-t-il.

ats/tmun

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Le retour sur Terre prévu en 2020

Comme pour la mission Hayabusa initiale (vers l'astéroïde Itokawa), l'objectif est de collecter des poussières du sous-sol de ce corps céleste rocheux qui contient du carbone et de l'eau, pour tenter de comprendre quelles matières organiques et aqueuses étaient originellement présentes dans le système solaire. Le retour sur Terre est prévu en 2020.

Hayabusa 2 doit aussi larguer sur Ryugu un robot appelé Minerva 2 et un analyseur autonome nommé Mascot. L'engin, dont la durée de vie n'est que d'une douzaine d'heures, va employer quatre instruments pour connaître la composition minéralogique du sol de l'astéroïde.