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L'astéroïde détecté en octobre provient d'un autre système solaire

L'astéroïde Oumuamua a été détecté par un téléscope le 19 octobre 2017 à Hawaï. Son caractère extra-stellaire a été confirmé. [M.Kornmesser - European Southern Obseravatory/AFP]
L'astéroïde Oumuamua a été détecté par un téléscope le 19 octobre 2017 à Hawaï. Son caractère extra-stellaire a été confirmé. [M.Kornmesser - European Southern Obseravatory/AFP]
Le mystérieux objet rocheux en forme de cigare détecté en octobre par des chercheurs américains provient bien d'un autre système solaire. L'observation sans précédent a été confirmée lundi.

L'astéroïde baptisé Oumuamua, détecté par un chercheur de l'Université de Hawaï, mesure 400m de long et sa longueur représente environ dix fois sa largeur.

Sa forme de cigare est sans précédent parmi les quelque 750'000 astéroïdes et comètes observés jusqu'ici dans notre système solaire, selon les résultats publiés dans la revue Nature.

Les astronomes ont conclu avec certitude de la nature extra-stellaire de l'astéroïde: son orbite ne peut pas avoir son origine à l'intérieur de notre système solaire.

A travers la Voie Lactée

Les chercheurs estiment qu'un astéroïde interstellaire similaire passe à l'intérieur du système solaire environ une fois par an, mais aucun n'avait encore été détecté. L'objet a voyagé seul à travers la Voie Lactée depuis des centaines de millions d'années.

Cela "ouvre une nouvelle fenêtre pour étudier la formation de systèmes solaires au-delà du nôtre", estime le responsable adjoint des missions scientifiques de la Nasa, qui a financé cette recherche.

ats/jvia

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Suivi par plusieurs télescopes

Quelques télescopes terrestres de grande puissance continuent à traquer l'astéroïde Omuamua alors qu'il disparaît rapidement en s'éloignant de la Terre. Deux télescopes spatiaux de la Nasa, Hubble et Spitzer, le suivent cette semaine.

Le 20 novembre, l'objet voyageait à une vitesse de 38,3 kilomètres par seconde et se trouvait à environ 200 millions de km de la Terre.

Oumuamua est passé dans l'orbite de Mars vers le 1er novembre et croisera à proximité de Jupiter en mai 2018 avant de poursuivre sa route au-delà de Saturne en janvier 2019 alors qu'il sortira de notre système solaire pour prendre la direction de la constellation de Pégase.