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Cent quatre exoplanètes découvertes grâce au télescope spatial américain

Image de synthèse du satellite Kepler. [Ames/JPL-Caltech - EPA/NASA]
Image de synthèse du satellite Kepler. [Ames/JPL-Caltech - EPA/NASA]
Une équipe internationale d'astronomes a confirmé lundi la découverte par le télescope américain Kepler de 104 planètes en dehors du système solaire, dont quatre pourraient ressembler à la Terre.

Ces quatre planètes, en orbite autour d'une même étoile, sont apparemment rocheuses et entre 20 à 50% plus grandes que la Terre. Puisque leur étoile est nettement moins chaude que le soleil, deux d'entre elles pourraient avoir à leur surface des températures similaires à la Terre.

Ces planètes sont "sans aucun équivalent dans notre système solaire", a relevé un astronome à l'Institut d'Astronomie de l'université de Hawaï, précisant que ce système stellaire se trouve à environ 400 années lumière de la Terre.

4600 planètes repérées par Kepler

La confirmation et la détermination des caractéristiques des exoplanètes ont été effectuées par plusieurs observatoires au sol, dont les quatre télescopes Keck au sommet du mont Mauna Kea à Hawaï.

La mission Kepler a déjà permis de découvrir plus de 4600 planètes depuis 2009, dont 2326 ont été confirmées. Parmi elles, 21 se situent à une distance dite habitable de leur étoile, où l'eau peut exister à l'état liquide à la surface et permettre potentiellement l'existence de la vie.

ats/jvia

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