Modifié

Un fragment de comète identifié pour la première fois sur Terre

Une comète, ici le passage de Pan-STARRS en 2013 au-dessus de la Nouvelle-Zélande, a laissé un fragment en Egypte il y a 28 millions d'années. [AP Photo/spaceweather.com]
Une comète, ici le passage de Pan-STARRS en 2013 au-dessus de la Nouvelle-Zélande, a laissé un fragment en Egypte il y a 28 millions d'années. [AP Photo/spaceweather.com]
L'étude d'un petit caillou retrouvé en 1996 en Egypte a porté ses fruits. Ce minéral, qui remonte à 28 millions d'années, est le premier fragment de comète jamais identifié formellement sur Terre.

Des chercheurs sud-africains ont pour la première fois identifié les restes d'une comète qui a explosé au-dessus de l'Egypte en entrant dans l'atmosphère il y a 28 millions d'années, a indiqué mardi l'université du Witwatersrand à Johannesburg.

Pour parvenir à cette conclusion, les savants ont étudié un mystérieux petit caillou noir retrouvé en 1996 par un géologue égyptien (voir l'article des chercheurs).

Une composante extraterrestre

En étudiant ce petit caillou noir, l'équipe de chercheurs est convaincue d'avoir mis en évidence "le premier exemplaire connu d'un noyau de comète, et pas simplement un type inhabituel de météorite". Il s'agit de "la première preuve qu'une comète est entrée dans l'atmosphère terrestre et a explosé", souligne l'université.

Le caillou de 30 grammes avait une "composante extraterrestre". "Si on la compare avec des météorites, qui contiennent seulement 3% de carbone, cette chose contient 65% de carbone", ont expliqué les chercheurs.

afp/boi

Publié Modifié

Une température de 2000 degrés

Détruisant toute forme de vie autour de l'impact, l'explosion de la comète il y a 28 millions d'années a chauffé le sable jusqu'à une température de 2000 degrés, provoquant la formation d'une quantité impressionnante de verre de silice jaune dispersée sur 6000 km2 dans le Sahara.

La pièce centrale d'une broche du pharaon Toutankhamon représentant un scarabée a été façonnée à partir de ce verre.