Modifié le 04 janvier 2013

Une météorite martienne unique, riche en eau, a été découverte dans le Sahara

La météorite retrouvée dans le désert du Sahara pèse 320 grammes.
La météorite retrouvée dans le désert du Sahara pèse 320 grammes. [ - ]
NWA 7034 est la météorite martienne la plus riche en eau jamais retrouvée. Des chercheurs américains estiment qu'elle se trouvait à la surface de la planète rouge il y a 2,1 milliards d'années.

Une météorite martienne de 2,1 milliards d'années découverte récemment en Afrique du nord diffère de toutes celles trouvées jusqu'alors par sa richesse en eau et sa similitude des roches analysées par les sondes de la Nasa sur Mars, selon une étude publiée jeudi.

"La roche basaltique -lave refroidie- contenue dans cette météorite est similaire à la composition de la croûte martienne", explique Carl Agee, de l'université du Nouveau-Mexique, au sud-ouest des Etats-Unis, un des auteurs de cette recherche parue dans la revue Science datée du 4 janvier. L'abondance de molécules d'eau dans cette météorite, qui en contient environ dix fois plus que dans les autres météorites martiennes connues, fait penser qu'elle se trouvait sur la surface de Mars il y a 2,1 milliards d'années, selon ce scientifique.

"Black Beauty"

La météorite, appelée NWA (Northwest Africa) 7034 et surnommée "Beauté noire" (Black Beauty), "raconte comment étaient les volcans sur Mars il y a 2 milliards d'années", résume Carl Agee. "Elle nous donne aussi un aperçu de l'ancienne surface et des conditions d'environnement sur Mars comme jamais l'a fait une autre météorite", poursuit-il dans un communiqué de l'Agence spatiale américaine (Nasa).

La pierre contient notamment des isotopes de l'oxygène dont le mélange est "différent" de celui trouvé sur les autres météorites martiennes et "qui pourrait provenir d'une interaction avec l'atmosphère de Mars", explique la Nasa.

Activité aqueuse persistante

L'eau a pu provenir d'une source volcanique ou d'un aquifère proche de la surface, ce qui laisse penser qu'une activité aqueuse a persisté à la surface de Mars au début de sa première période géologique -l'ère de l'Amazonien, qui a débuté il y a 3 milliards d'années.

"Nos analyses du carbone montrent également que la météorite a subi une seconde transformation à la surface de Mars, ce qui explique la présence de macro-molécules de carbone organique", relève Andrew Steele, de la Carnegie Institution, autre auteur de l'étude.

Pour ce scientifique, "il s'agit de la météorite martienne la plus riche géochimiquement jamais trouvée et les analyses qui se poursuivent vont probablement révéler d'autres surprises". "Le contenu de cette météorite pourrait remettre en question beaucoup de notions connues de la géologie sur Mars" et peut être "une référence importante pour le robot Curiosity" actuellement en mission sur Mars, avance John Grunsfeld, à la direction des sciences de la Nasa.

afp/jgal

Publié le 04 janvier 2013 - Modifié le 04 janvier 2013

Une centaine de météorites martiennes

Au total, une centaine de météorites d'origine martienne ont été retrouvées à ce jour.

Il a fallu attendre les années 1980 pour que la science puisse déterminer l'origine de ces météorites à partir de l'étude des gaz atmosphériques piégés à l'intérieur des roches.

Les météorites d'origine martienne et lunaire sont rares. La plupart proviennent de la ceinture d'astéroïdes, région du système solaire située entre Mars et Jupiter.

En 2012, la Meteoritical Society avait répertorié plus de 42'000 météorites, un nombre qui augmente d'environ 1500 chaque année.