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La fraude, un phénomène fréquent dans les études biomédicales

La forte augmentation du nombre de recherches rétractées s'expliquerait par la culture scientifique qui privilégie les récompenses aux chercheurs qui publient le plus grand nombre de travaux. [Michael Sohn - Keystone]
La forte augmentation du nombre de recherches rétractées s'expliquerait par la culture scientifique qui privilégie les récompenses aux chercheurs qui publient le plus grand nombre de travaux. [Michael Sohn - Keystone]
Des scientifiques ont analysé de nombreuses études qui ont fait l'objet d'une rétractation dans la littérature biomédicale, pour en comprendre les raisons. Il en résulte que pour 67% des cas, la rétractation est due à de la fraude ou du plagiat.

La manipulation des données ou le plagiat sont à l'origine des deux tiers des rétractations d'études biomédicales publiées dans le monde. Selon une recherche publiée lundi aux Etats-Unis, ce phénomène a décuplé depuis 1975.

"La recherche biomédicale est devenue une sorte de jeu où le gagnant emporte toute la mise avec des incitations perverses qui poussent les scientifiques au laxisme et dans certains cas à falsifier les données ou à commettre d'autres fautes professionnelles", explique le Dr Arturo Casadevall, de la faculté de médecine Einstein à New York, un des principaux auteurs de cette enquête parue dans les Annales de l'Académie américaine des sciences (PNAS).

10% de plagiat

Ces scientifiques ont analysé 2047 études objet d'une rétractation dans la littérature biomédicale. Pour déterminer les raisons de la rétractation, ils ont consulté plusieurs autres sources en dehors des publications où sont parues ces études, comme les Instituts nationaux américains de la santé (NIH) et le site Retractionwatch.com qui enquêtent sur ces retraits.

Ces chercheurs ont déterminé qu'environ 21% des rétractations étaient attribuables à une erreur tandis que 67% résultaient de fautes professionnelles dont la fraude prouvée ou soupçonnée (43%), la similarité avec des travaux déjà publiés (14%) et le plagiat (10%). Des causes indéterminées ont compté pour 12% du restant, ont-ils précisé.

Fraude difficile à démasquer

"Le plus préoccupant, c'est que plus la fraude est sophistiquée, moins grande sont les chances de la démasquer", a relevé le Dr Casadewall. "Ainsi, il existe probablement davantage d'études frauduleuses non détectées dans la littérature médicale", a-t-il ajouté.

Pour le Dr Casadevall, la forte augmentation du nombre de recherches rétractées ces dernières années s'explique par la culture scientifique actuelle qui privilégie de manière excessive les récompenses aux chercheurs qui publient le plus grand nombre de travaux surtout dans des revues de renom.

Ces derniers "ont ainsi plus de chances d'être reconnus, d'obtenir des fonds de recherche, des prix honorifiques et des postes enviables ou des promotions", a-t-il noté.

ats/aduc

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