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La plus grosse dent d'ichtyosaure trouvée dans les Grisons

Le Shonisaurus sikanniensis, un ichthyosaure, était l'un des plus gros animaux de la planète. [Nobumichi Tamura - University of Manchester]
La plus grosse dent d'ichtyosaure trouvée dans les Grisons – brève CQFD / Le Journal horaire / 24 sec. / le 28 avril 2022
Les fossiles de trois immenses reptiles marins, des ichtyosaures ayant vécu il y a environ 200 millions d'années, ont été découverts dans les Alpes grisonnes, dont la plus grosse dent jamais retrouvée de cet animal, selon une étude parue jeudi.

Pouvant peser jusqu'à 80 tonnes et mesurer plus de 20 mètres, les ichtyosaures, qui avaient un corps allongé et une petite tête, sont considérés comme l'un des plus grands animaux ayant jamais existé. Ces dinosaures s'ébattaient le long d'un littoral océanique (lire encadré).

Apparus il y a environ 250 millions d'années, certains représentants plus petits, ressemblant à des dauphins, ont survécu jusqu'à il y a 90 millions d'années. Mais la plupart se sont éteints il y a 200 millions d'années, notamment ceux ayant évolué pour devenir gigantesques.

Ceux-là auraient rivalisé avec nos actuels grands cachalots, tout en restant plus petits que le plus gros animal vivant aujourd'hui sur Terre, la baleine bleue qui, elle, peut mesurer jusqu'à 30 mètres de long.

Trois ichtyosaures à 2800 mètres d'altitude

Peu de fossiles de ce géant préhistorique ont été découverts jusqu'ici, ce qui constitue "un grand mystère", selon le professeur Martin Sander, de l'Université de Bonn, auteur principal de ces travaux publiés dans le Journal of Vertebrate Paleontology. Il a travaillé en collaboration avec Heinz Furrer, ancien curateur du Musée de paléontologie de l'Université de Zurich.

Une reconstruction de la situation de la découverte des ossements à Filisur, dans les Grisons. Ici, une vertèbre et des côtes d'ichtyosaure. [Martin Sander , Pablo Romero Pérez de Villar, Heinz Furrer & Tanja Wintrich - Journal of Vertebrate Paleontology]Une reconstruction de la situation de la découverte des ossements à Filisur, dans les Grisons. Ici, une vertèbre et des côtes d'ichtyosaure. [Martin Sander , Pablo Romero Pérez de Villar, Heinz Furrer & Tanja Wintrich - Journal of Vertebrate Paleontology]Les spécimens en question ont été sortis de terre entre 1976 et 1990, dans les Grisons – au Chrachenhorn, au Tinzenhorn et à la Schesaplana – mais n'ont été étudiés en détail que récemment.

Fait cocasse: les restes des ichtyosaures ont été retrouvés à 2800 mètres d'altitude. Le fond marin de l'époque, qui entourait la Pangée, l'unique super-continent existant, s'est peu à peu retrouvé, du fait de la tectonique des plaques, au sommet de ces montagnes.

D'un premier ichthyosaure ont été retrouvés une série de dix fragments de côtes, accompagnés d'une vertèbre, suggérant un animal d'environ 20 mètres de long. Soit peu ou prou l'équivalent du plus grand spécimen jamais découvert (21 mètres), nommé Shonisaurus sikanniensis et retrouvé au Canada.

Le deuxième animal mesurait lui environ 15 mètres, selon les sept vertèbres examinées. Mais il est difficile de connaître leur taille exacte.

Avec ou sans dents

Une dent d'ichtyosaure à laquelle il manque une grande partie de la couronne. Découverte faite au Crachenhorn, dans les Grisons. [ Martin Sander , Pablo Romero Pérez de Villar, Heinz Furrer & Tanja Wintrich - Journal of Vertebrate Paleontology]Une dent d'ichtyosaure à laquelle il manque une grande partie de la couronne. Découverte faite au Crachenhorn, dans les Grisons. [ Martin Sander , Pablo Romero Pérez de Villar, Heinz Furrer & Tanja Wintrich - Journal of Vertebrate Paleontology]Mais le clou du spectacle est cette dent "énorme, même pour un ichtyosaure: sa racine est de six centimètres de diamètre", a détaillé dans un communiqué Martin Sander. Il s'agit de la plus grosse dent d'ichtyosaure jamais trouvée.

Le spécimen retrouvé au Canada ne possédait lui a priori pas de dents. Des ichtyosaures avec, et sans dents, auraient ainsi cohabité, selon l'étude. Ce n'est que la deuxième fois qu'une dent aussi grande peut être attribuée à un ichtyosaure. La plupart des spécimens de grande taille étaient en effet sans dents et aspiraient leurs proies, contrairement à leurs congénères plus petits.

La plus grosse dent découverte jusqu'ici – et la seule autre pour un ichtyosaure géant – mesurait deux centimètres de diamètre, issue d'un animal long de quasiment 18 mètres.

La majeure partie de la couronne de cette nouvelle dent est malheureusement manquante. La taille de son hôte ne peut ainsi pas en être déduite. Selon le chercheur, "il est difficile de dire si la dent provient d'un grand ichtyosaure avec des dents géantes, ou d'un ichtyosaure géant avec des dents de taille standard."

Stéphanie Jaquet et les agences

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Formes géantes

Les ichtyosaures sont apparus il y a 250 millions d'années, lorsque 95% des espèces marines ont disparu. Piscivores et vivipares, ils devaient aller respirer à la surface comme les dauphins et baleines actuelles.

Le squelette d'un Ophtalmosaurus – vieux de 164 à 144 millions d'années –, un reptile marin qui ressemblait à un dauphin. Il faisait partie de la famille des ichtyosaures. [François Mori - Keystone/AP photo]Le squelette d'un Ophtalmosaurus – vieux de 164 à 144 millions d'années –, un reptile marin qui ressemblait à un dauphin. Il faisait partie de la famille des ichtyosaures. [François Mori - Keystone/AP photo]

Des formes géantes sont apparues il y a 200 millions d'années, avant leur extinction progressive. Le plus gros, Shastasaurus sikanniensis, long de 21 mètres, a été retrouvé en Colombie-Britannique (Canada).

Les sites où ces fossiles ont été mis au jour dans les Grisons font partie d'une unité stratigraphique des Alpes orientales, la formation de Kössen, qui s'étend jusqu'à l'est de l'Autriche. Il s'agit de sédiments accumulés au Trias (-250 à -200 millions d'années), lorsque l'océan Thétys recouvrait de larges parties de cette zone.

Il s'agissait en ce temps-là d'une région côtière plate peu adaptée à des reptiles marins rapides pouvant peser plusieurs dizaines de tonnes. Certains s'y sont vraisemblablement échoués.

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