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Il est désormais possible de prévoir la prochaine super-éruption d'un volcan

Des scientifiques ont réussi à prévoir la prochaine super-éruption (image d'illustration). [Robert B. Smith - Keystone]
Il est désormais possible de prévoir la prochaine super-éruption d'un volcan / Le Journal horaire / 36 sec. / le 1 novembre 2021
Plusieurs géologues, dont un Suisse, ont pu estimer la taille et la date de la future super-éruption d'un volcan indonésien grâce à une nouvelle technologie. Cette méthode permettra de faire des pronostics à l'échelle mondiale.

Entre cinq et dix volcans seraient capables de produire une super-éruption sur Terre. Découvrir lequel est le plus proche d'un tel événement fait désormais partie du possible. La nouvelle stratégie adoptée par les scientifiques peut en effet s'appliquer à n'importe quel volcan, précise lundi l'Université de Genève (UNIGE) dans un communiqué.

Pour les volcanologues, on peut parler de super-éruption lorsque les émissions de cendres et autres matériaux volcaniques atteignent au moins 1000 km3.

Analyse d'une pierre volcanique

Le volcan Toba se trouve sous un lac de l'île de Sumatra. [Jane Sweeney - AFP]Le volcan Toba se trouve sous un lac de l'île de Sumatra. [Jane Sweeney - AFP]Le volcan Toba, caché sous les eaux d'un lac de l'île indonésienne Sumatra, est au coeur de l'étude menée conjointement par l'UNIGE et l'Université de Pékin. Les géologues ont découvert que, loin des représentations cinématographiques, les super-éruptions ne se laissent pas précéder d'évènements extrêmes, comme une série de tremblements de terre par exemple.

"Au volcan Toba, tout se passe en silence sous Terre, et l’analyse des zircons nous donne maintenant une idée de ce qui est à venir", résume Luca Caricchi, professeur à l'UNIGE et co-auteur de l'étude.

Deux précédents

Cette nouvelle technique d'analyse de ce minéral volcanique a permis de préciser l'histoire du volcan Toba, responsable de deux des plus importantes super-éruptions survenues sur Terre dans le dernier million d'années.

La première super-éruption s'est produite il y a 840'000 ans et la seconde il y a 75'000 ans. Chacune a nécessité respectivement 1,4 million d'années et 600'000 ans d'apport de magma.

Conséquences catastrophiques

Une super-éruption serait catastrophique pour l'île très peuplée de Sumatra, mais aussi pour le climat mondial. Elle affecterait en outre l'approvisionnement alimentaire et le déplacement des populations, précise l'UNIGE.

La prochaine super-éruption du volcan? Elle devrait avoir lieu dans 600'000 ans, estiment les géologues, qui ont mesuré que 4 km3 de magma éruptible s'accumulent dans le réservoir de Toba tous les mille ans. De plus petites éruptions pourraient également avoir lieu entre-temps.

ats/gma

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