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Le plus vieil impact d'astéroïde sur Terre est vieux de 2,2 milliards d'années

Le cratère de Manicouagan au Québec, vieux de 214 millions d'années, est bien visible de l'espace (photo), contrairement à celui de Yarrabubba [Chris Hadfield/CSA - Reuters]
Le plus ancien cratère d'impact d'astéroïde de la terre est vieux de 2,2 milliards d'années / Le Journal horaire / 27 sec. / le 21 janvier 2020
L'un des plus anciens cratères d'impact d'astéroïde de la terre, situé dans l'ouest de l'Australie, a été daté mardi par des chercheurs de l'Université Curtin de Perth. Il serait vieux de 2,2 milliards d'années et coïnciderait avec la fin d'une période de glaciation.

D'un diamètre d'environ 70 km, le cratère d'impact de Yarrabubba, difficile à identifier du fait de l'érosion de sa structure originale, est considéré comme l'un des plus vieux de la Terre. Mais il n'avait, jusqu'ici, pas pu être daté avec exactitude.

Le cratère, d'une largeur d'environ 70 km, n'est plus visible sur les images satellite en raison de l'érosion [Erickson, Kirkland, Timms, Cavosie & Davison  - Nature Communications]Le cratère, d'une largeur d'environ 70 km, n'est plus visible sur les images satellite en raison de l'érosion [Erickson, Kirkland, Timms, Cavosie & Davison - Nature Communications]Grâce à une méthode de datation très précise, des chercheurs de l'Université Curtin de Perth, en Australie, ont réussi à cibler les grains des minéraux qui ont "enregistré" le choc de l'impact, par un processus de recristallisation, détaille leur étude parue mardi dans Nature Communications. Verdict: le cratère de Yarrabubba s'est formé il y a 2,229 milliards d'années. Or, cette date coïncide avec la fin d'une période de glaciation appelée "Terre boule de neige".

A l'origine d'un changement climatique

Selon l'auteur principal de l'étude Timmons Erickson, "il existe des preuves géologiques (distinctes de l'étude, NDLR), fondées sur la présence de dépôts, de l'existence de glaciers sur Terre il y a entre 2,4 et 2,2 milliards d'années. Et le dépôt le plus jeune, trouvé en Afrique du Sud, correspond à l'âge de l'impact de Yarrabubba". Si rien ne prouve l'existence d'un glacier sur la zone de l'impact, "il est intéressant de noter qu'à cet endroit, les dépôts de glace sont absents de la mémoire des minéraux pendant environ 400 millions d'années après le choc", souligne Christopher Kirkland, également auteur.

Les chercheurs ont donc suggéré, sur la base de modélisations numériques, le scénario d'une météorite qui aurait frappé un paysage gelé, perçant une couche de glace épaisse de 5 kilomètres, puis projeté dans l'atmosphère une quantité phénoménale de vapeur d'eau - jusqu'à 500 milliards de tonnes. Cette éjection de vapeur d'eau, "un gaz à effet de serre encore plus puissant que le CO2", aurait abouti à un réchauffement aidant la planète à sortir de cette ère glaciaire.

Scénario inhabituel

Ce scénario est inhabituel, car la plupart des impacts de météorites sont associés à un refroidissement général - l'exemple le plus connu étant celui de l'astéroïde qui frappa le Yucatan au Mexique et aurait mis fin au règne des dinosaures il y a environ 66 millions d'années.

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"Nos simulations sont uniques sur une période de glaciation", fait valoir Timmons Erickson, concédant qu'il s'agit à ce stade d'une "hypothèse". "Nous espérons qu'elle incitera d'autres chercheurs à enquêter sur les conséquences climatiques d'un impact" durant cette période glaciaire.

ats/vic

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L'emplacement du cratère de Yarrabubba, dans l'ouest australien