Questions - Réponses

Sciences

Pourquoi les séismes et les volcans sont les seules signatures de la tectoniques des plaques?

Rossana Martini

Réponse de Rossana Martini

Professeur

Département des sciences de la Terre
Université de Genève

Bonjour,

La Terre compte 14 plaques tectoniques, océaniques et continentales. Ces plaques sont en perpétuel mouvement, ce qui cause principalement la dérive des continents, la création de chaînes de montagnes, les éruptions volcaniques, ou encore les séismes. Ces activités géologiques majeures ont lieux précisément aux limites de plaques, nous permettant ainsi de connaître leurs limites. Le type de limite de plaque et le type de croûte trouvée de part et d’autre de la limite déterminent le type d’activité géologique qui y sera trouvée.

D’un point de vue plus général, lorsqu’une surface rigide est soumise à une tension, elle se déforme d’abord de manière élastique. Quand sa limite d’élasticité est atteinte, la surface rigide se casse, créant une faille et libérant, de façon instantanée, toute l’énergie qu’elle a accumulée pendant la tension. Si on prend par exemple les tremblements de terre, ces tensions sont dues aux roches chaudes, qui remontent dans la lithosphère. Le long de leur parcours elles se refroidissent en libérant de l’énergie: ceci peut créer des séismes. Les mouvements des plaques tectoniques peuvent eux-aussi provoquer un tremblement de terre, toujours par libération de l’énergie accumulée pendant leurs mouvements respectifs.

Trois cas de figure existent: la subduction (une plaque océanique passe sous une plaque continentale); la collision (deux plaques tectoniques entrent en collision, et forment par exemple une chaîne de montagnes); l’éloignement de deux plaques tectoniques (ce qui correspond au terme de "dérive des continents").

En résumé, en plus des séismes et des volcans, la dérive des continents et la création de chaînes de montagnes, sont elles aussi des manifestations de la tectonique des plaques.

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