Questions - Réponses

Sciences

Bonjour,Nous savons qu'il y a plusieurs milliards d'années, la terre était encore une boule difforme incandescente, inapte à abriter la moindre forme de vie. Nous savons aussi que la vie sur terre commença à se développer à partir d'une seule infime Cellule. Ce que je ne sais pas, personnellement, c'est l'origine de celle-ci, quel fut le déclic qui lançait il y a de ça des lustres, la folle histoire de la vie sur notre chère planète? C'est une question tellement intéressante que je n'en pouvais plus, j’espère que quelqu'un prendra la peine de me répondre, et vous souhaite une bonne journée.

Lionel Cavin

Réponse de Lionel Cavin

Muséum d’histoire naturelle
Genève

La question de l’apparition de la vie sur Terre est compliquée, mais on a maintenant une idée assez claire de comment les choses se sont passées. Une chose établie, c’est que la formation de la vie est un phénomène naturel et progressif. Comme c’est un phénomène progressif, la difficulté est de définir qu’est-ce qui est vivant et qu’est-ce qui ne l’est pas! Où se situe la limite? Cette incertitude s’applique par exemple aux virus qui font l’actualité aujourd’hui, en 2020. L’histoire de la vie, c’est une histoire de molécules (des ensembles d’atomes) qui se contrôlent elles-mêmes et se reproduisent, mais en effectuant parfois de petites erreurs dans leur reproduction. Ces erreurs permettent au monde vivant de se transformer au cours du temps, c’est-à-dire d’évoluer. Des molécules bien connues pour faire ça sont l’ARN (acide ribonucléique) et l’ADN (acide désoxyribonucléique), et il est possible que des molécules d’ARN aient été les première à se reproduire et à évoluer. C’était une sorte de "proto-vie". Petit-à-petit, ces molécules se sont associées à d’autres molécules avec des fonctions différentes, comme celle de produire de l’énergie ou de protéger tout ce petit monde à l’intérieur d’une membrane. C’était la première cellule. Puis, certaines de ces cellules ont englobé d’autres cellules et ont intégré les capacités de ces dernières, comme celle par exemple de fabriquer des sucres à partir de la lumière: ce sont les premières plantes capables de faire la photosynthèse. Finalement, des cellules se sont regroupées pour former des organismes plus compliqués (les plantes, les champignons, les animaux). Dans ces organismes, des groupes de cellules se sont spécialisés pour effectuer des tâches différentes. Dans un être humain, par exemple, il y a des milliards de cellules qui se regroupent en organes avec des fonctions différentes. En plus de nos propres cellules contenant notre propre ADN, nous transportons une multitude de cellules qui ne nous "appartiennent" pas, mais qui font généralement bon ménage avec nous!

La Terre a un peu plus de 4,5 milliards d’années. Pendant plusieurs centaines de millions d’années, les conditions à sa surface n’étaient pas du tout propices au développement de la vie. La composition de l’atmosphère était très différente de celle d’aujourd’hui, il y faisait très chaud et des bombardements de météorites devaient stopper tous les processus chimiques à l’origine de la vie. Les premières traces de vie ont plus de 3,5 milliards d’années, peut-être 3,8. Il y a beaucoup de débats entre les scientifiques sur ces premières traces, car les roches qui les contiennent sont rares et ont été complètement transformées par les bouleversements de la croute terrestre. Ces plus anciennes traces sont soit de minuscules fossiles qui auraient préservé la forme de ces premiers organismes ou des traces chimiques (isotopiques) qui indiqueraient la présence d’une activité biologique. Bref, il reste beaucoup de chose à découvrir, mais on connaît déjà une grande partie de cette magnifique histoire. On en connaît certainement beaucoup plus que lorsqu’on croyait que la vie était issue d’un miracle surnaturel! De "créatures", c’est-à-dire des "êtres créés", les êtres vivants y compris nous les humains sommes devenus des "organismes", c’est-à dire des "êtres organisés" par l’évolution.

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