Questions - Réponses

Société

Bonjour! J'aimerais savoir combien de pourcents occupent les plantes du monde dans la biodiversité?

Emmanuel Castella

Réponse de Emmanuel Castella

Département F.-A. Forel des sciences de l’eau et de l’environnement
Université de Genève

Bonjour,

La question peut sans doute être comprise de plusieurs façons. Lorsque l’on parle de "biodiversité", on pense sans doute avant tout à un nombre d’espèces, même si la notion de biodiversité contient d’autres dimensions. De ce point de vue, les estimations actuelles donnent :

- Environ 81'000 espèces pour les animaux vertébrés (mammifères, oiseaux, poissons, …)
- Environ 6'800'000 espèces pour les animaux invertébrés (insectes, crustacés, mollusques, …)
- Environ 390'000 espèces pour les plantes (plantes à fleurs, fougères, mousses, …)

Dans cette estimation, les plantes représenteraient donc environ 5% de la "biodiversité". Cependant, il faut garder en tête deux notions importantes:

- Ces chiffres sont ceux des espèces connues, il demeure de très nombreuses espèces inconnues (non décrites, non vues), particulièrement chez les invertébrés. Même chez les groupes bien connus, on continue à décrire de nouvelles espèces. C’est le cas pour 2'000 espèces de plantes environ, chaque année.
- Ces chiffres ne comptabilisent pas la diversité du monde "microscopique" (bactéries, algues unicellulaires, champignons, …) pour lequel l’estimation du nombre d’espèces demeure très difficile, de même que peut l’être la définition de ce que sont des "espèces". Ainsi, si cette diversité "cachée" était prise en compte, la proportion représentée par les plantes serait encore plus faible.

Une seconde façon d’interpréter la question peut consister à se demander quelle proportion de la masse vivante sur Terre (la biomasse) est constituée par les plantes. Cette mesure de la biomasse terrestre et de sa répartition entre les différents groupes d’êtres vivants est extrêmement complexe. Une étude récente propose une estimation selon laquelle les plantes représenteraient environ 450 gigatonnes de carbone sur Terre (1 gigatonne = 1 milliard de tonnes) et constitueraient la majorité (environ 82%) de la vie sur Terre, estimée à 550 gigatonnes, loin devant les animaux (2 gigatonnes) et les bactéries (70 gigatonnes). Mais ces estimations sont entourées d’importantes incertitudes.

Un peu plus de lecture (en anglais):

Bar-On Y.M., Phillips R., Milo R. 2018. The biomass distribution on Earth. PNAS 115. 25.
Pedros-Alio C. & Manrubia S. 2016. The vast unknown microbial biosphere. PNAS 113. 24.
Christenhusz M.J.M. & Byng J.W. 2016. The number of known plants species in the world and its annual increase. Phytotaxa. 261: 201-217

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