L'Asie d'Ella Maillart

Ella Maillart à Chandolin en 1990.

Retour sur les quatre grands voyages d'Ella Maillart en Asie centrale, à travers le Caucase, le Turkestan soviétique, les déserts de l'Asie centrale, l'Inde et l'Afghanistan. A l'occasion de l'exposition de ses photographies au Musée de l'Elysée, à Lausanne, en 1990, elle évoque pour l'émission Viva ses périples d'avant-guerre dans des contrées encore préservées de l'influence occidentale.

Née à Genève le 20 février 1903, Ella Maillart développe dès son enfance le goût et des aptitudes pour le sport. En 1924 elle est sélectionnée pour les Jeux olympiques de Paris et participe aux régates de Solitaires. De retour d'Angleterre où elle enseigne, elle prend la tête de l'équipe nationale féminine de hockey. Elle fut aussi une excellente skieuse.

Mais ce n'est pas ses exploits sportifs qui la rendent célèbre. Le grand souffle de l'aventure l'entraîna dans une série de voyages à une époque où le tourisme ne s'est pas encore développé.

En 1935, avec Peter Fleming, elle accomplit la traversée de la Chine. Elle décrit ce périple dans Oasis interdites (1936). Avec Anne-Marie Schwarzenbach, elle conduisit une Ford de Genève en Afghanistan en passant par la Turquie et l'Iran en 1939. Elle fit bien d'autres voyages, de l'Inde au Caucase.

Elle passe ses années de vieillesse entre Genève en hiver et Chandolin, en Valais, l'été.

Elle meurt le 27 mars 1997 à Chandolin à l`âge de 94 ans. Elle a légué ses photographies au Musée de l'Elysée à Lausanne et ses souvenirs de voyages sont exposés à Chandolin dans une exposition permanente dans l'ancienne chapelle Sainte-Barbe, au coeur du village.

  • Journaliste: Jo Excoffier
    Réalisateur: Jesn-Bernard Menoud