L'aventure de Sierre-Zinal

Grand Format Sierre-Zinal

Laurent Gillieron - Keystone

Introduction

Appelée aussi la course des cinq 4000, Sierre-Zinal offre un parcours impitoyable dans un décor somptueux. En raison du Covid-19, les participants de l'édition 2020 peuvent relever le défi de l'épreuve pendant un mois du 17 août au 18 septembre. De la plaine à la montagne, les 31 km qui séparent les deux localités constituent le cadre d'une aventure hors normes où coureurs professionnels et populaires s'attaquent à un défi de taille. Une compétition sur les sentiers valaisans qu'ils ne sont pas prêts d'oublier.

Une course moderne

Chapitre 01

 

Aujourd’hui les courses de montagne se déclinent sous les formes les plus diverses : trail, kilomètre vertical, skyrunning ou encore ultra-trail et les limites physiques ne cessent d'être repoussées. La situation est bien différente au début des années 70. Les courses de montagne, pratiquement inexistantes en Suisse, ne constituent pas une discipline à part entière.

Edition 2018 de Sierre Zinal [Valentin Flauraud - Keystone]Edition 2018 de Sierre Zinal [Valentin Flauraud - Keystone]

En 1974, le Valaisan Jean-Claude Pont imagine un concept d'épreuve audacieux et novateur: proposer un gros défi physique sur un parcours unique, destiné aussi bien aux élites qu'aux "touristes". Intégrer l'effort de la compétition aux paysages grandioses des Alpes valaisannes. Accueillir, dès la première édition, les femmes, alors qu'elles sont encore majoritairement exclues des courses en extérieur (c'est le cas par exemple de Morat-Fribourg, qui ne les intégrera qu'en 1977).

Ambiance avant le départ de Sierre Zinal dans les années 70. [RTS]Ambiance avant le départ de Sierre Zinal dans les années 70. [RTS]

Sierre-Zinal en chiffres

Plan du dénivelé de la course Sierre-Zinal [RTS]Plan du dénivelé de la course Sierre-Zinal [RTS]

Distance parcourue : 31 kilomètres (50 kilomètres/effort)

Dénivelé : 2200 mètres en montée, 1100 mètres en descente

Point culminant : alpage de Nava, à 2425 mètres d’altitude.

Participation : environ 1000 concurrents en 1974. 5200 au départ en 2019.

Le parcours

Chapitre 02

Le parcours de Sierre-Zinal [RTS]
Sport dimanche - Publié le 11 août 2013

Le parcours de Sierre-Zinal se découpe en différentes étapes. Il y a bien sûr le départ à Sierre, à cinq heures du matin pour les touristes et quelques heures plus tard pour les élites. Et tout de suite la terrible montée jusqu'au pâturage de Ponchette. Le dénivelé est ensuite moins abrupt. Les coureurs atteignent Chandolin, puis passent devant le célèbre hôtel Weisshorn. Le fantastique panorama des cinq 4000, au-dessus du Val d'Anniviers, s'offre alors à eux. Après avoir atteint le point culminant de Nava, c'est la descente, qui se fait de plus en plus féroce à mesure qu'on se rapproche de Zinal, point d'arrivée de la course. C'est la délivrance.

Avant le départ

De la tension sur le visage de ce participant avant le départ de Sierre-Zinal, 2013. [RTS]De la tension sur le visage de ce participant avant le départ de Sierre-Zinal, 2013. [RTS]

Sierre-Zinal, c'est un peu le Paris-Roubaix de la course à pied

Un participant à l'édition de 2013

Les participants arrivent à Sierre la veille de la course. Après avoir reçu son dossard, on prend un repas léger et on file au lit. Le réveil à trois heures du matin est rude. Qu'est-on venu faire dans cette galère?

Quelques exercices d'assouplissements avant de partir à l'assaut de Sierre Zinal, 1982
Actualités sportives - Publié le 17 octobre 1982

1300 mètres de dénivelé en huit kilomètres: la première partie de Sierre-Zinal a de quoi couper les jambes et le souffle. Une fois passé l'alpage de Ponchette, le tiers de l'effort est fait mais il reste encore 23 kilomètres à parcourir!

Le souffle court [RTS]
Actualités sportives - Publié le 14 août 1983

Alpage de Barneusaz, dernier poste de ravitaillement de la course. Les bénévoles sont là, au service des coureurs qui ont soif, faim ou mal. Certains d'entre eux sont là depuis 4 heures du matin pour préparer le thé et le bouillon.

Les bénévoles de Sierre Zinal, 2005. [RTS]
Tj - Publié le 14 août 2005

Après Chandolin, il y a encore 10 kilomètres avant d'atteindre l'hôtel Weisshorn, à 2337 mètres d'altitude. Si l'obsession du chrono n'est pas trop forte, on s'arrête pour admirer un panorama grandiose sur les Alpes.

L'hôtel Weisshorn [RTS]
De si de la - Publié le 13 septembre 1997

Impitoyable, la descente vers Zinal, alors que  les organismes sont déjà bien éprouvés. En 2013, c'est à cet endroit que l'inattendu Neuchâtelois Marc Lauenstein vole la vedette à Juan Carlos Cardona, qui avait fait la course en tête.

Coupant le sentier pentu vers Zinal, Marc Lauenstein court vers la victoire, 2013. [RTS]
Sport dimanche - Publié le 11 août 2013

2019 : un grand cru

Chapitre 03

Kilian Jornet, vainqueur de Sierre-Zinal en 2019. [RTS]Kilian Jornet, vainqueur de Sierre-Zinal en 2019. [RTS]

Kilian Jornet est l'homme de tous les superlatifs. Vainqueur de la course en 2009 et 2010, l'Espagnol enchaîne ensuite entre 2014 et 2019 une série de cinq victoires. Son total actuel de 7 titres constitue un record absolu. En 2019, il réussit également l'exploit de faire reculer de près de 4 minutes le meilleur chrono établi en 2003 par Jonathan Wyatt. Nouveau temps de référence : 2 heures 25 minutes 25 secondes.

Côté femme, la vaudoise Maude Mathys atteint elle aussi les sommets. 3e en 2013, l'athlète suisse remporte la course pour la première fois et bat le record de 2 heures 54 minutes et 26 secondes qu'avait réalisé la tchèque Pichrtova en 2008, un temps qu'elle abaisse à 2 heures 49 minutes et 20 secondes.

Maude Mathys, reine de Sierre-Zinal en 2019 [Louis Dasselborne - Keystone]
Sport dimanche - Publié le 11 août 2019

La première édition

Chapitre 04

Sierre-Zinal, c'est lui: Jean-Claude Pont, professeur de math et de philo et guide de montagne. En 1998, au moment où la course des cinq 4000 fête sa 25e édition, il évoque la naissance de cette compétition, à laquelle bien peu croyaient alors.

L'esprit de Sierre-Zinal par Jean-Claude Pont [RTS]
Course à pied - Publié le 13 août 1998

Lors de la première édition de 1974, une vedette est sur la ligne de départ : le Belge Gaston Roelants, champion olympique de 3000 mètres steeple. Pour réussir à le faire venir, Jean-Claude Pont a bénéficié de l’aide du journaliste sportif Yves Jeannotat.

Sierre-Zinal 1974 [RTS]
Course à pied - Publié le 11 août 2013

Finalement, Roelants terminera 2e de cette course si atypique pour lui, derrière le Suisse Edi Hauser, un athlète spécialiste de ski de fond! Cette apparente contre-performance fera jaser la presse belge.

Rois et reines de Sierre-Zinal

Chapitre 05

Si l'Espagnol Kilian Jornet, avec ses sept titres, détient un record de victoires, bien d'autres noms ont marqué Sierre-Zinal: Pablo Vigil, Pierre-André Gobet, Ricardo Mejia, Jaïro Correa, Jonathan Wyatt, Marco de Gasperi côté hommes, Véronique Marot, Isabelle Crettenand Moretti, Anna Pichrtova, Angéline Joly, Maude Mathys côté femmes, et d'autres encore. Retour sur quelques-uns de ces parcours.

Pablo Vigil, première star de Sierre-Zinal

Quatre victoires et des liens indéfectibles pour une course et toute une région : l'Américain Pablo Vigil est tombé amoureux de Sierre-Zinal. C’est lors de sa première participation en 1979, sur un parcours qu’il n’avait pas même reconnu, qu’il va établir un record qui restera imbattu durant 10 ans.

Pablo Vigil, lors de sa victoire à Sierre Zinal de 1982 [RTS]
Course à pied - Publié le 13 août 1998

Pierre-André Gobet est le seul Suisse à avoir remporté la course à deux reprises, en 1998 et 1989. Cette même année, il établit un nouveau record en 2 heures 32 minutes et 15 secondes. Invité de la TSR en 1998 à l'occasion du 25e anniversaire de la course, il évoque avec joie et émotion ces souvenirs.

Pierre André Gobet, vainqueur de Sierre Zinal, en 1998. [RTS]
Course à pied - Publié le 13 août 1998

Le Mexicain Ricardo Meija gagnera la course en 1998, 1999, 2001, 2004 et 2005. Comme Pablo Vigil en 1979, il remporte son premier Sierre-Zinal sans avoir reconnu le parcours. «C’était de loin la course la plus dure de ma vie » dira-t-il après avoir passé la ligne d’arrivée.

Le Mexicain Ricardo Mejia sur les chemins de Sierre-Zinal. [RTS]
Course à pied - Publié le 11 août 2013

Pratiquant la course d'endurance, le VTT et le ski-alpinisme, Isabella Crettenand-Moretti remporte trois éditions consécutives entre 1995 et 1997. A son palmarès également, deux Morat-Fribourg, un Grand Raid de VTT et une victoire en équipe à la Patrouille des Glaciers.

la Suissesse Isabelle Moretti à la conquête de l'édition 1996 de Sierre-Zinal. [RTS]
C’est très sport - Publié le 11 août 1996

En gagnant Sierre-Zinal en 2004, la Neuchâteloise Angeline Joly fait également main basse sur le titre de championne du monde de course longue distance. L'année suivante, elle récidive et établit même un nouveau record féminin de l'épreuve, en passant bien au-dessous de la barre des 3 heures, un exploit encore rare chez les femmes.

Sierre-Zinal 2005 [RTS]
Dimanche sport - Publié le 14 août 2005

Avec ses quatre victoires consécutives entre 2006 et 2009, la Tchèque Anna Pichrtova est l’athlète féminine la plus titrée du parcours. En 2008, elle établit un record en 2 heures 54 minutes et 26 secondes, un chrono qui ne sera battu qu'en 2019 par la vaudoise Maude Mathys.

Anna Pichrtova, quadruple vainqueur de la course Sierre Zinal. [RTS]
Course à pied - Publié le 11 août 2013

Depuis 2001, il multipliait les bons résultats. En 2006, le Valaisan Tarcis Ançay réussit enfin son pari, malgré la pluie, la neige et le brouillard. La fin de 14 ans de disette pour les Suisses dans la catégorie masculine, qui n'avaient plus gagné depuis Jean-François Cuennet en 1992. 

Tarcis Ançay, vainqueur de l'édition 2006 de Sierre Zinal [RTS]
Sport dimanche - Publié le 13 août 2006

Zinal 2020

Chapitre 06

Malgré la crise sanitaire due au Covid-19, les organisateurs de Sierre-Zinal n'ont pas voulu annuler la course. Si un rassemblement de plusieurs milliers de coureurs le 9 août n'était bien sûr pas envisageable, la course va se dérouler sur une période d'un mois, entre le 17 août et le 18 septembre. Les inscrits de l'édition 2020 ont pu choisir un jour pour effectuer l'épreuve. Des chronos seront établis et toutes celles et ceux qui passeront la ligne d'arrivée dans le temps imparti recevront leur médaille. Contre vents et marées, l'esprit de Sierre-Zinal continue de souffler!

Edition 2008 de Sierre-Zinal [Adriana Claude - RTS]Edition 2008 de Sierre-Zinal [Adriana Claude - RTS]