Modifié le 19 décembre 2017

Des fossiles de 3,5 milliards d'années, la plus vieille trace de vie terrestre

Les fossiles ont été retrouvés en Australie (image d'illustation).
Les fossiles ont été retrouvés en Australie (image d'illustation). [Hinrich Bäsemann / DPA - afp]
Des fossiles de 3,5 milliards d'années découverts en Australie sont l'empreinte des plus anciens micro-organismes ayant vécu sur Terre, ont indiqué des scientifiques, estimant que la vie pourrait avoir commencé encore avant.

Les chercheurs des universités de Californie et du Wisconsin ont identifié, grâce à une nouvelle technologie de spectrométrie de masse, les signatures chimiques de onze spécimens microbiens qui appartiennent à cinq espèces dont certaines sont similaires à celles existant aujourd'hui.

"C'est le premier lieu le plus ancien sur la planète où nous avons à la fois l'empreinte morphologique et chimique de la vie", explique l'un des scientifiques, dont les travaux sont parus lundi dans les Comptes-rendus de l'Académie américaine des sciences.

Avant l'oxygène

Certaines de ces bactéries, aujourd'hui éteintes, appartenaient aux archées, des micro-organismes unicellulaires sans noyau. D'autres étaient similaires aux espèces qui existent toujours.

Cette étude laisse aussi penser que certains des micro-organismes, décrits pour la première fois en 1993, pourraient avoir vécu à un moment où il n'y avait pas encore d'oxygène sur la Terre.

afp/boi

Publié le 19 décembre 2017 - Modifié le 19 décembre 2017

La vie pourrait avoir commencé bien avant

Selon les chercheurs, le fait que différents types de microbes étaient déjà présents il y a 3,5 milliards d'années indique que la vie a dû commencer bien plus tôt sur la Terre, sans que personne ne sache quand, et confirme aussi qu'il n'est pas très difficile pour une forme de vie primitive d'évoluer vers des micro-organismes plus avancés.

Pour lui, cette étude, avec d'autres, indique que la vie pourrait être fréquente dans le cosmos.

Des études publiées en 2001 suggéraient que l'existence d'océans d'eau liquide pourrait remonter à 4,3 milliards d'années, plus de 800 millions d'années avant les fossiles décrits dans ces derniers travaux et tout juste 250 millions d'année après la formation de la Terre.

Des études publiées en septembre dans la revue britannique Nature ont fait part de la découverte d'indices potentiels de vie remontant à 3,95 milliards d'années, les plus anciens à ce jour mais qui restent à être confirmés.