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La situation empire en Californie, ravagée par plus de 20 incendies

Incendies en Californie: 3500 maisons sont parties en fumée
Incendies en Californie: 3500 maisons sont parties en fumée 19h30 / 2 min. / jeudi à 19:30
Des milliers de pompiers luttent sans relâche contre les incendies qui dévastent depuis dimanche le nord de la Californie. Le bilan s'est alourdi à au moins 31 morts et près de 500 disparus.

Les flammes continuaient jeudi soir de dévorer habitations et terres fertiles du nord de la Californie malgré les efforts de milliers de pompiers luttant contre de gigantesques incendies. Le bilan s'est alourdi à 31 morts et près de 500 disparus.

"Nous sommes loin d'en avoir fini avec cette catastrophe", a déclaré le responsable de la lutte contre les incendies pour la Californie, Ken Pimlott. Les rafales de vent compliquent les efforts des quelque 8000 pompiers combattants 21 foyers qui ont déjà dévoré près de 78'000 hectares et 3500 bâtiments (maisons et commerces).

Dans le comté de Sonoma, le plus affecté avec 17 morts jeudi soir, environ 400 personnes étaient encore signalées comme disparues, selon le shérif Robert Giordano. On ignore à ce stade si elles ont été victimes des flammes ou n'ont pas pris contact avec les autorités après avoir fui leur habitation.

Les quelque 5000 habitants de la petite ville touristique de Calistoga, célèbre pour ses bains et ses vignobles, ont dû partir. Santa Rosa, la plus grande ville de la région viticole, à une heure de voiture de San Francisco, a été particulièrement touchée. Des quartiers entiers ont brûlé. "C'est comme traverser une zone de guerre", a raconté J.J. Murphy, un jeune homme de 22 ans au nombre des quelque 25'000 personnes évacuées.

Lignes électriques arrachées?

Les victimes sont surtout des septuagénaires et des octogénaires, a expliqué le shérif, précisant que la plus jeune avait 57 ans, avant d'évoquer le difficile travail d'identification lors d'incendies. "Nous avons pu obtenir des identifications grâce à des appareils médicaux. Une prothèse de la hanche, par exemple, porte un numéro de série", a-t-il déclaré.

Les causes de ces incendies n'ont pas encore été établies. Les vents violents qui contribuent à la propagation des flammes pourraient toutefois avoir provoqué les départs de feu en arrachant des lignes électriques à haute tension.

agences/vtom

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Publié vendredi à 07:01 - Modifié vendredi à 09:49

Incendies les plus meurtriers depuis 1933

Avec 31 victimes, le bilan global des incendies a atteint un niveau sans précédent en Californie depuis octobre 1933, quand 29 personnes avaient péri dans les flammes à Griffith Park, à Los Angeles. Les autorités s'attendent à voir le bilan s'alourdir au fil de l'avancée dans les zones qui ont été dévastées.

Exploitations viticoles détruites

Il est encore trop tôt pour évaluer les conséquences économiques des incendies, selon la Napa Valley Vintners, une coopérative qui regroupe 550 exploitations vinicoles.

Mais quatre d'entre elles ont été totalement ou en grande partie détruites et neuf ont subi des dégâts. Les vendanges étaient achevées à 90% quand les sinistres se sont déclarés.