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Mise en perspective sur l'Ichthyosauria

Représentation d'artiste d'un ichtyosaure.
Représentation d'artiste d'un ichtyosaure. [ - Jurassica/ikonaut]
L'ichtyosaure est apparu durant la période du Trias, il y a 250 millions d'années et était particulièrement abondant durant la période du Jurassique, il y a 180 millions d'années. Ce reptile marin vivait dans un environnement de haute mer, sous un climat subtropical. Il a été découvert lors de fouilles d'une carrière à Holzmaden, en Allemagne.

Holzmaden, en Allemagne, est un site mondialement connu pour ses reptiles marins parfaitement conservés dans des schistes bitumineux. Sa grande particularité est que certains fossiles sont entourés d’un film carbonaté qui conserve les contours de l’animal en plus de son squelette. De plus, le site s’étant formé dans un milieu sans oxygène, un grand nombre de parties molles ont été conservées.

Il a existé au moins 80 espèces d’ichtyosaures ("lézard poisson" en grec), des reptiles adaptés à la vie marine qui vécurent pour la plupart au Jurassique. Ils disparurent au Crétacé, il y a 93 millions d’années, longtemps avant les dinosaures, pour des raisons inconnues. Leurs ancêtres étaient des quadrupèdes terrestres qui se sont adaptés à la vie marine. Ils se propulsaient à l’aide de leur nageoire caudale, les nageoires antérieures n’ayant qu’une fonction directionnelle. Ils se nourrissaient de bélemnites, d’ammonites, de mollusques et de poissons. Ils étaient vivipares et, à la naissance, c’est la queue de leurs petits qui apparaissait en premier.

Les yeux des ichtyosaures étaient parmi les plus grands de tous les êtres vivants ayant existé. Le record est de 26,4 centimètres en termes de diamètre de l’oeil (seul un calamar géant capturé en 2007 dans l’Océan antarctique bat de peu ce record, avec des yeux de 27 centimètres de diamètre).

Plus la pupille est grande, plus la quantité de lumière qui atteint la rétine est importante et meilleure est la vision lorsqu’il fait sombre, par exemples la nuit ou au fond des mers. Les yeux de l’ichtyosaure étaient entourés d’un renfort osseux circulaire, l’anneau scléral. Ce dernier servait vraisemblablement à préserver les globes oculaires de l’ichtyosaure, qui n’étaient pas sphériques mais aplatis, contre les déformations dues aux variations de pression.

RTSdécouverte en collaboration avec le JURASSICA Museum à Porrentruy

Publié le 08 novembre 2017 - Modifié mercredi à 15:55

En plus

Lexique

> Conodontes: les conodontes sont des animaux chordés ressemblant, par la forme, aux lamproies actuelles. Pendant de nombreuses années, ils n’étaient connus que par des sortes de dents (microfosssiles) appelées "conodontes". Elles sont maintenant nommées "éléments de conodontes", réservant le nom de "conodontes" à l’animal lui-même.

> Plésiosaures: les plésiosaures étaient des reptiles marins carnivores. Ils sont apparus au tout début de la période jurassique et ont prospéré jusqu’à l’extinction fin Crétacé. Ils possédaient une toute petite tête au bout d’un cou interminable! Quatre gigantesques "pattes-nageoires" soutenaient leur corps arrondi allant de quatre à six mètres de long.

Le Jurassique

Le Jurassique (200 à 140 millions d’années), fait suite à une extinction massive d’espèces (extinction Trias/Jurassique) responsable notamment de la disparition des conodontes, des grands amphibiens et des reptiles mammaliens.
De nombreuses niches écologiques sont laissées vacantes, occupées par de nouvelles espèces. En milieu marin, ammonites, lys de mer (crinoïdes), ichtyosaures, plésiosaures et autres reptiles marins abondent. Les premières formes de coraux et de bélemnites font également leur apparition.