Questions - Réponses

Sciences

Qui a découvert les chats?

Question de Axelle, 10 ans

Jacqueline Studer

Réponse de Jacqueline Studer

Docteur

Dép. d'archéozoologie

Muséum d'histoire naturelle de Genève

Le chat domestique? Celui qui se frotte à nos mollets en ronronnant pour obtenir sa pâtée? Son ancêtre sauvage est le chat ganté (ou chat sauvage d'Afrique) Felis silvestris libyca qui vit encore aujourd'hui au Proche-Orient et en Afrique du Nord. Ce petit félin tigré n'est pas devenu un mignon-minou-tout-roux d'un jour à l'autre, mais suite à un long processus qui s'est amorcé il y a près de 12'000 ans au Levant (Anatolie et Syrie).

A cette époque lointaine, les premiers agriculteurs cultivent des céréales et conservent les grains qui attirent la convoitise des rongeurs. Or, chacun sait que les chats croquent les souris! Il est donc probable que des chats gantés parmi les moins farouches se soient rapprochés des champs et des villages néolithiques pour chasser les rongeurs, au grand soulagement des cultivateurs. Ces chats ne sont pas des animaux domestiques pour autant. Ils vivront aux côtés des fermiers pendant des millénaires en gardant leur indépendance, acceptant parfois d'être apprivoisés.

La tombe d'un jeune chat associée à celle d'un humain, il y a 9500 ans sur l'île de Chypre, semble bien indiquer une telle relation: un chat sauvage apprivoisé. D'autres chats vieux de 6000 ans, découverts dans des nécropoles en Egypte, ont également été interprétés comme des chats encore sauvages, peut-être apprivoisés ou maintenus en captivité pour être momifiés. Un chat apprivoisé semble également attesté en Chine il y a 5300 ans.

La domestication du chat ganté surviendra plus tard, à des lieux et périodes différents. Les recherches archéozoologiques et génétiques les plus récentes démontrent ainsi que tous nos chats familiers sont issus de deux centres de domestication indépendants: au Proche-Orient à l'époque néolithique (probablement au 8-6 millénaire avant Jésus-Christ) et en Egypte à l'époque des pharaons (2000-2300 ans avant Jésus-Christ).

Mais il faut encore attendre le Moyen Âge avant l'apparition d'un chat domestique au pelage tacheté et le 19 - 20e siècle pour la création de la majorité des races actuelles.

25 avril 2017

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