Questions - Réponses

Santé

Qu'est-ce que la varicelle?

Question de Daphnée

Laurent roux

Réponse de Laurent Roux

Professeur honoraire

Faculté de médecin
Université de Genève

La varicelle est une maladie causée par un virus très contagieux. Le virus est transmis par des gouttelettes produites par la toux d’un enfant malade ou alors par contact avec le liquide des vésicules (boutons) qui apparaissent sur tout le corps, ces boutons qui démangent beaucoup, mais qu'il faut éviter de gratter.

Dans notre pays la plupart des enfants font une varicelle dans leur petite enfance et, en général, à cet âge la maladie n’est pas grave, même si ça démange beaucoup. Elle peut, dans des cas très rares, avoir des complications plus sérieuses, comme une infection des poumons (pneumonie), ou alors du cerveau (méningite ou encéphalite) et, dans ces cas, la varicelle peut entraîner la mort. Les risques de complications sont plus élevés chez les personnes adultes qui n'ont pas fait de varicelle en étant enfant.

Lorsque l'on a fait une varicelle, on est immunisé pour la vie, c'est-à-dire que suite à la varicelle, une défense est mise en place qui ne permet plus au virus de faire une deuxième varicelle. Pourtant, le virus reste dans le corps en "squattant" les cellules de certains ganglions nerveux sensitifs. Il en ressort périodiquement, mais le virus est immédiatement contenu par le système de défense et ne peut ainsi pas faire de maladie. Cela fonctionne en général très bien. Pourtant, avec l'âge qui avance, le système de défense devient moins efficace et le virus de la varicelle, réactivé à partir des ganglions nerveux, provoque chez environ 20% des personnes âgées une nouvelle maladie appelée le zona. Au contraire de la varicelle, le zona est circonscrit à la zone innervée par le ganglion sensitif. C’est une éruption très douloureuse qui peut persister des mois et qui est très invalidante.

Il n’existe pas de médicament réellement efficace pour bloquer l’infection du virus de la varicelle. Dans le cas où la personne n’a pas fait la varicelle dans la petite enfance, on recommande une vaccination par un vaccin atténué vivant. Il existe également un vaccin "de rappel"pour les personnes âgées, qui diminue de 50% la probabilité de développer un zona. Ce vaccin n’est actuellement pas disponible en Suisse. Un deuxième vaccin, dont l’efficacité de protection contre le zona se monterait à plus de 90% est en préparation.

Pour d'autres informations sur les virus, voir le blog http://viropourtous.ch 

12 octobre 2016

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