Questions - Réponses

Santé

Qu'est-ce que le stress?

Question de François, 60 ans

Alexandre Dayer

Réponse de Alexandre Dayer

Médecin adjoint

Service des spécialités psychiatriques

HUG

Le stress est une réponse de l’organisme à une menace physique ou psychique. Le cerveau, en particulier une région appelée amygdale, est un fabuleux détecteur de menaces qui communique le stress aux différents systèmes (moteur, hormonal, cardiaque) de notre corps et provoque des réactions physiologiques.

Le cœur commence à battre plus vite, on transpire davantage, l’attention augmente. On peut aussi avoir une boule au ventre, une tension musculaire généralisée ou la bouche sèche.

Quatre ingrédients peuvent constituer une source de stress. Une perte de contrôle sur une situation donnée avec un sentiment d’impuissance comme entrer dans une piscine alors qu'on ne sait pas nager. Un événement imprévisible comme une interrogation surprise. Un fait nouveau comme changer d’école. Un jugement évaluatif et potentiellement négatif des autres: cela explique pourquoi prendre la parole en public provoque chez beaucoup de personnes du stress.

Ce sont des menaces qui remettent en cause la sécurité dans ses compétences. Par exemple, lors d’une épreuve à l’école, on sait qu’il y aura un jugement de la maîtresse, ce qui va engendrer du stress. Un environnement familial instable est source d’insécurité relationnelle et provoque du stress, de même que l’exclusion d’un groupe, notamment à l’adolescence. La notion de performance et de compétitivité est présente dès le jeune âge.

Un niveau équilibré de stress stimule les capacités d’attention et de mémorisation, d’où une meilleure concentration et un meilleur apprentissage de nouvelles connaissances. Cela peut même déboucher sur un sentiment de plaisir.

Tant que le stress est transitoire et qu’il y a un sentiment de contrôle sur les événements, il n’y a pas de risque. Cela devient plus gênant lorsqu’il dure, comme si la menace ne disparaissait pas, mobilisant ainsi toute notre énergie. On bascule alors dans un stress qui épuise les capacités de résistance avec des risques pour la santé: infection, dépression, anxiété*.

*L’anxiété est un état caractérisé par des réactions physiologiques au stress telles des palpitations, une tension intérieure, un état de mal être, sans qu’on puisse en expliquer l’origine. Il y a une forte appréhension due à des pensées négatives, des scénarios catastrophes à venir. Un travail psychologique est nécessaire pour retrouver les causes à l’origine de l’état anxieux

Qu'est-ce que le stress?

23 avril 2014

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