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Qu'est-ce que l'épilepsie?

L'épilepsie est une maladie qui fait peur car elle touche le cerveau et provoque des crises parfois impressionnantes. Les enfants - chez qui elle disparaît souvent avec le temps - et les adultes de plus de 65 ans sont les plus touchés. Mais que se passe-t-il dans notre cerveau au cours d'une crise?

Le cerveau est constitué de milliards de neurones qui communiquent entre eux à l'aide de signaux électriques. Quand cette transmission ne fonctionne pas correctement - un peu comme des parasites lors d'une connexion téléphonique - cela peut provoquer une crise d'épilepsie. Mais comment se manifeste-t-elle?

En fait, tout dépend de l'endroit où a lieu la perturbation. Certaines crises peuvent passer inaperçues pendant longtemps tant elles sont discrètes: des sortes de petites absences. Durant quelques secondes, l'activité de notre cerveau s'interrompt. On n'est plus conscient mais on ne le remarque pas.

Mais d'autres crises peuvent être beaucoup plus impressionnantes. Elles provoquent ce qu'on appelle des convulsions tonico-cloniques, des mouvements brusques et saccadés des membres.

Notons qu'on peut faire des convulsions sans être épileptique. Ce sont des crises fébriles (dues à la fièvre) ou des crises liées à un traumatisme crânien ou une encéphalite, une inflammation ou une infection dans le cerveau. Dans tous les cas, les signes peuvent être les mêmes que ceux observés lors d'une vraie crise d'épilepsie. Mais pour ces dernières, il n'y a pas de facteur déclenchant comme la fièvre ou le traumatisme.

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Christian Korff [DR]
Christian Korff
Docteur

Neuropédiatrie
Hôpitaux Universitaires de Genève

Monde et Société