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Science et Environnement

Les poissons ont-ils soif?

La réponse n'est pas évidente en fait, tout dépend des poissons. Les poissons d'eau douce n'ont pas soif alors que ceux d'eau de mer, oui. Vous me direz: «tremper dans l'eau salée toute la journée, ça donne soif!» Ca n'est pas tout à fait ça.

En fait, tout est question de pression osmotique. La pression osmotique, c'est la différence de pression exercée de part et d'autre d'une membrane semi-perméable par deux liquides de concentration différente. Une membrane semi-perméable, c'est une membrane qui permet à l'eau de la traverser mais reste imperméable au sel. Prenez, par exemple, un liquide salé et de l'autre côté de la membrane un liquide non salé.

Par pression osmotique, l'eau douce aura tendance à aller vers l'eau salée pour l'adoucir jusqu'à ce que la pression des deux côtés de la membrane soient équilibrée. C'est ce qui se passe avec les poissons. La membrane, c'est leur corps.

Prenez les poissons marins. Dans l'eau de mer, il y a plus de sel que dans le corps du poisson. A cause de la pression osmotique, le poisson a tendance à perdre son eau. L'eau du poisson s'en va pour adoucir l'eau de mer. Le poisson doit donc boire beaucoup par sa bouche. Par ailleurs, ses branchies expulsent le sel parce que le malheureux poisson boit trop salé!

Par contre, dans l'eau douce, c'est l'inverse! Les poissons d'eau douce sont plus salés que l'eau dans laquelle ils nagent. Ils ont donc tendance à se gonfler d'eau douce et passent leur temps à l'éliminer en faisant pipi pour rétablir leur équilibre naturel. En plus, leurs branchies pompent le peu de sel à disposition dans l'eau douce puisqu'ils ont tendance à le perdre.

Il existe bien évidemment des exceptions, comme le requin qui ne subit aucune pression puisqu'il a la même pression osmotique que l'eau.

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Jean-Louis Bény

faculté des sciences de l'Université de Genève

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