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Santé et Médecine

Qu'est-ce que le génome humain?

Tous les êtres humains sur la Terre ont un génome. On appelle ça aussi le patrimoine génétique. Tous… Qu'on soit blanc, noir, jaune, grand ou petit… Nous partageons le génome humain. Et à 99,9%, nous partageons le même. C'est cette infime différence qui fait qu'au final, chacun de nous est unique.

Tous les êtres vivants ont un génome! Les vaches ont un génome, les singes et même les choux-fleurs. Chaque espèce est donc caractérisée par son génome qu'on pourrait comparer à une encyclopédie. Mais une encyclopédie contenue dans le noyau de chacune de nos cellules. Et c'est petit.

Notre génome est composé de gènes qui sont regroupés dans des chromosomes. Nous avons – nous, êtres humains – 46 chromosomes regroupés par paires, soit 23 paires de chromosomes. Les chiens ont 78 chromosomes, les chats 38 et les choux-fleurs 18, par exemple.

Chaque chromosome est un très long filament d'ADN qui contient une série de gènes. L'ADN, l'acide désoxyribonucléique, ressemble à un escalier en colimaçon. Évidemment, les chercheurs ne parlent pas d'escalier mais de double hélice. Déroulé, ce filament ressemble à une échelle.

Les barreaux de cette échelle sont composés de substances chimiques: l'Adénine, la Cytosine, la Guanine et la Thymine. Pour faire plus simple, on les désigne par des lettres: A C G et T. Une sorte d'alphabet simplifié comportant seulement quatre lettres. Mais toutes les espèces ont le même alphabet, que ce soit les humains, les plantes et même les bactéries!

Ces lettres s'emboîtent comme des clés. A va toujours avec T, C avec G. C'est cette combinaison de lettres qui, au final, dans chaque cellule de notre corps, détermine ce qu'on est et à quoi on ressemble. Elles dirigent le développement et le fonctionnement de notre corps.

En un mot (ou presque): le génome est une grande encyclopédie, composée de plusieurs livres – les chromosomes. Les gènes sont les phrases, inscrites dans ces livres à l'aide des lettres A C G et T.

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Céline Brockmann

Dép. de médecine génétique et développement

Université de Genève

Monde et Société